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Descubren nueva especie de mamífero carnívoro

Foto: Ilustración del aspecto que tendría el carnívoro descubierto. AFP/ El Mundo.

Foto: Ilustración del aspecto que tendría el carnívoro descubierto. AFP/ El Mundo.

Nairobi, 22 abr (RHC) En un cajón del Museo Nacional de Nairobi, Kenia, permanecía escondido el que un día fue el depredador rey de África.

Bautizado como Simbakubwa kutokaafrika, esta especie recién descrita, cuyo nombre significa “gran león” en swahili, merodeaba la Tierra hace unos 22 millones de años.

Al contrario de lo que pueda dar a entender su nombre, similar al del protagonista de El rey león, esta especie tenía más en común con las hienas que con los grandes felinos.

Siendo el miembro más antiguo de los extintos hyaenodontos, llamados así por su parecido dental con las hienas, este mamífero carnívoro gigante llegó superar en tamaño a un oso polar con un peso entre 280 y 1.500 kilos.

"Su cráneo era tan grande como el de un rinoceronte y sus enormes dientes caninos, afilados como cuchillas, eran capaces de desgarrar carne y triturar hueso", explicó Matt Borths, paleontólogo de la Universidad de Ohio y autor principal del estudio.

Este descubrimiento, publicado en el Journal of Vertebrate Paleontology, ayuda a conectar algunos de los puntos evolutivos de este grupo de grandes carnívoros, que se encontraban en la cima de la cadena alimentaria de los mismos ecosistemas africanos donde también evolucionaron los simios y monos.

Aguardando en un cajón

La investigación comenzó en el año 2013, cuando el autor principal del estudio estaba investigando sobre los hyaenodontos en el museo de Nairobi. Entonces, tras solicitar ver los especímenes almacenados en el centro, el científico se encontró con los fósiles de Simbakubwa kutokaafrika en un cajón con la etiqueta de hienas.

Los fósiles del animal, que corresponden a la mandíbula, partes del cráneo y de esqueleto, fueron desenterrados en Kenia hace décadas cuando varios investigadores recorrieron la región en busca de evidencias de monos antiguos.

Los hyaenodontos fueron los primeros carnívoros de mamíferos en África. Durante unos 45 millones de años después de la extinción de los dinosaurios no aviares, los henenodontos fueron los principales depredadores del continente.

Cuando Simbakubwa vivía, África era un continente muy diferente. "El paisaje tenía bosques más cerrados y la sabana que imaginamos con elefantes y jirafas aún no se habían desarrollado. Los grandes herbívoros que vivieron en el Mioceno temprano, hace 22 millones de años, eran animales grandes y extintos, como los antracoterios (parientes de hipopótamos de patas largas), los parientes primitivos de elefantes y hiracoideos gigantes", destacó Borths.

Esta nueva especie estaba adaptado a las condiciones su época. Durante el Mioceno, África chocó con Eurasia, el Rift de África Oriental elevó partes del continente, permitiendo que nuevas especies de Eurasia llegaran a África.

"Todo ese cambio geológico y climático hizo a los parientes más jóvenes de Simbakubwa vulnerables a la extinción. Retrocedemos en el tiempo para comprender cómo la antigua África se convirtió en la África moderna", añadió el científico.

Extinción

Hace 22 millones de años, los hyaenodontos eran los principales carnívoros grandes de África. Los únicos ascendientes de los mamíferos carnívoros modernos en la época eran animales pequeños, parecidos a la mangosta. Sin embargo, los parientes más jóvenes de Simbakubwa llegaron a compartir territorio con los parientes lejanos de perros y gatos.

Sin embargo, con el tiempo, los hyaenodontos se volvieron más especializados como carnívoros y obtenían la mayoría de sus calorías de la carne. Esto los hizo vulnerables a la extinción. Actualmente, en los ecosistemas modernos, los grandes felinos se encuentran en la cima de la cadena alimenticia, lo que les hace vulnerables a la extinción al igual que estos animales extintos. (Fuente: El Mundo)

Editado por Lorena Viñas Rodríguez
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